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小灵通发展史回顾:风雨十六年,还记得那句 喂?小丽啊?

鲜枣课堂 08月09日 其它
小灵通的诞生,有它独特的历史背景。

作为一项被“淘汰”也可以说是被新技术替代的小灵通,已离我们好多年了。虽然一时风靡大江南北,但是没过多久就淡出了我们的视线。

现在很多人,尤其是年轻人,只是熟悉这个名字,却记不清它的模样,大部分人只知道,它是一个“不是手机的手机”。

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1978年,少年儿童出版社,出版一本科幻小说《小灵通漫游未来》。作者是著名作家叶永烈先生,他于1961年就完成了这部作品,但是,因为众所周知的时代原因,一直未能发表。

改革开发第一年,这本小说终于得以出版,出版后,迅速引起了巨大的轰动,初期印刷就达300万册,成为了70、80后永远的童年回忆。

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在书中,名叫“小灵通”的主角,是一位聪明可爱的小记者,它漫游未来世界,有各种各样的神奇见闻。谁曾想到,20年后,“小灵通”三个字重现江湖,成为一项热门通信技术的名字,家喻户晓。

1998年1月,浙江省余杭电信局正式开通了小灵通业务。这是一个半手机半固话的业务,之所以这么说,是因它看上去就像一个手机,但它使用的却是固定电话的网络。

小灵通的诞生,有它独特的历史背景。

当时,移动和电信分家,移动有手机通信业务,发展势头迅猛。而电信呢,信息产业部不给它无线牌照,它只能眼睁睁看着移动闷声发大财。

同样背负利润增长压力的电信,当然不会就这么坐以待毙。所以,一直在努力寻找机会。

有一次,浙江电信下属的余杭电信局局长徐福新,去日本考察,看到了小灵通这个技术,顿时感觉如获至宝——“哎,这个不是刚好符合我们的需求嘛!”

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图:徐福新

这个小灵通,当时在日本,名字并不叫“小灵通”。它的原名是PHS,也就是PersonalHandy-phoneSystem,是一种个人手持式无线电话系统。

PHS属于第二代通信技术,也属于WLL技术(WirelessLocalLoop,无线本地环路),通过微蜂窝基站实现无线覆盖,将用户终端(即无线市话手机)以无线的方式接入本地固定电话网(PSTN),使传统意义上的固定电话不再“固定”,而是可以在无线网络覆盖范围内自由移动使用。

说白了,它就有点像加强版的无绳电话。

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图:喂?小丽啊。。。

这项技术其实是日本闭门造车开发出来的,在本国推出后并不受欢迎,被称为“穷人的蜂窝”。主要就是因为它的基站覆盖范围很小,所以很容易信号效果不佳,但胜在资费便宜。

当时,正因它基于固定电话网络,所以严格意义上,并不是移动通信技术。所以,满足电信的需求(电信没有移动通信牌照)。

说到小灵通,不得不提到一家公司,那就是——UT斯达康。

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1995年,UT斯达康(UTstarcom)公司在美国成立,它的创始人是吴鹰。

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图:吴鹰

这个标志性的大胡子,大家也许还有印象。

就是吴鹰,瞅准了PHS技术的商机,和徐福新一拍即合,决定全力将PHS技术引入中国,当时UT斯达康花了几千万,买下了这个技术。

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“小灵通”这个名字,就是徐福新取的(徐也被称为“小灵通之父”)。

当时,小灵通这个名字是专属于UT斯达康PHS产品的(获得了叶永烈先生的无偿授权)。后来,正是因为这个名字好记,慢慢变成了PHS技术的“昵称”,所有厂家都叫这个名字。UT斯达康也干脆听之任之,放弃了对这个名字的专属所有权。

优点和缺点前面说了小灵通在日本被称为“穷人的蜂窝”。

它的建设成本远远低于传统2G(GSM),成本低,所以资费就很便宜。

就像余杭电信首先推出的这个小灵通业务:单向收费,接听不要钱,月租20元,通话费每分钟只需要0.2元。

这个资费标准当时是非常轰动的,远远低于移动和联通(大约只有1/5),基本上和固话业务差不多。再加上小灵通手机(其实是无线市话终端,为了方便,以下都称为手机)的价格也很便宜,只要几百块,所以,吸引了大量的用户办理并使用。

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图:当时的小灵通广告

除了资费之外,小灵通还有一些显著的优点:

环保

环保是小灵通一个很大的优势,小灵通终端的功率只有10mW,一般的2G终端是1W左右。小灵通基站功率500mW,2GGSM基站是20W。所以,使用小灵通打电话,不会觉得手机发烫,也不会像GSM那样打久了头晕眼花。

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图:辐射小,是小灵通的卖点

也正因这个特点,当时在日本,很多医院都不允许使用GSM手机,但唯独允许使用小灵通手机。

同样,低功率使得小灵通手机的待机时间远远长于普通手机。

音质好

小灵通语音通信采用32kbit/sADPCM编码技术,该技术是传统64kbit/sPCM编码技术的改进,数据量降低为传统PCM的1/2,效果却不相上下。因此,小灵通的音质与固定电话没有多大区别,比其他2G手机要好。

延迟时间短

小灵通基站覆盖半径较小,无线接口的设计和处理方式和传统2G有所不同,延迟时间相对来说要更小一些。

说完优点,再来看看缺点虽然低功率给了小灵通很多优点,但不可避免也带来了致命的缺陷——信号差。

小灵通用户经常会遇到信号问题,当时有很多调侃小灵通的笑话。例如,有人称小灵通为“喂喂cao”手机,因为使用的时候,总是“喂?!……喂?!……cao!”。也有人编了诗来讽刺:“拿着小灵通,站在风雨中。左手换右手,还是打不通。”

信号之差,由此可见一斑。

其实,小灵通在日本的用户体验虽然不佳,但是没有中国这么差。主要是因为日本多为木质结构房屋,所以一定程度上信号衰减没那么大。

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高速发展期不管怎么说,中国电信没有别的选择,手上只有小灵通这张牌,需要靠它挽回颓势。其实,当时各地电信局都持观望态度。不仅电信局观望,设备商的态度也很模糊。

包括华为、爱立信等在内的几家设备商,仔细评估了小灵通技术后,认为这项技术过于落后,不可能有什么前途,所以选择了放弃。除了UT斯达康之外,只有中兴、朗讯决定跟进。

真正能决定小灵通命运的,是政策。政策如果封杀,电信的意愿再强也没有用。电信坚持认为小灵通是固定电话技术,而移动则认为这是移动通信技术,这样的做法属于“违规”。双方你来我往,争执不下。

2000年6月,原信息产业部下发通知,将小灵通定位为“固定电话的补充和延伸”,这标志着限制小灵通发展的政策有所松动。于是,各地电信纷纷上马小灵通业务。

2002年8月,小灵通在中国大陆已有200多个地市开通,系统容量达到1100万线,用户超过600万。当时,全国除了北京和上海之外,基本上都开通了小灵通业务。

2003年3月,原信息产业部部长吴基传向媒体表示,对小灵通的政策是“不鼓励不干涉”。同月,小灵通在北京怀柔区放号,正式突破北京。

2004年2月,小灵通顺利突破上海。至此,实现了全国开通。与此同时,小灵通的用户数量就像火箭一样突飞猛进。

2004年4月,4700万。

2005年9月,8127.5万。

2006年10月,达到历史顶峰,9341万。

一时间,小灵通在中国家喻户晓。很多老百姓,尤其是家里的长辈,都办理和使用了小灵通业务。

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走上没落盛极必衰,达到顶峰的小灵通,不知不觉也迎来了自己命运的拐点。事实上,UT斯达康的拐点来得更早一些。在小灵通刚开始爆发的时候,UT斯达康跟着赚得盆满钵满。2000年3月,UT斯达康控股在纳斯达克成功上市。登陆当天,股价一度高冲到73美元,涨幅278%,公司市值瞬间膨胀到70多亿美金。鼎盛时期,小灵通为UT斯达康带来了25.93亿美元的年收入。UT斯达康的市值甚至一度超过IT巨头思科公司。

2003年,UT斯达康控股被美国权威杂志《商业周刊》评选为全球IT企业100强。2005年,被《福布斯》杂志评为全球最成功前20名小企业之一。

当时小灵通火到什么程度?各地运营商来堵厂家的门口,要求厂家优先供货,甚至还给厂家领导送礼(这种事情,放在现在是不敢想象的)。除了UT斯达康之外,中兴也凭借小灵通贡献的巨大利润,营业额和华为的差距一度缩小到只有50亿(当然,也有CDMA的功劳)。

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UT斯达康赚疯了,它的创始人吴鹰当然也风光无限。那时的吴鹰,频繁出现在聚光灯下,参加各种会议和访谈,也经常登上报刊杂志的封面。

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图:这张标志性的照片,已成为历史

然而,从2005年开始,UT斯达康走上了衰败之路。虽然小灵通用户数还在增长,但是公司由小灵通业务所带来的收入占比却在下降,由2014年的79%下降到32%,且公司全年亏损4.3亿美元。此后,UT斯达康连续亏损长达6年之久。

2008年,运营商第三轮拆分重组,电信终于获得了正式的移动通信牌照,并且从联通手上买来了CDMA网络。

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有了CDMA这个新宠之后,电信当然不会重视小灵通这个旧爱。于是,电信在小灵通方面的投入不断降低,加上各大运营商手机资费不断下调,小灵通的竞争力大幅下降,用户数开始明显下滑。2008年5月,中国大陆小灵通用户数跌破8000万。

雪上加霜的是,小灵通所使用的频段,影响了当时很受国家重视的“国产标准”TD-SCDMA。所以,它的命运注定要被提前终结了。

2009年2月,政府主管部门明确要求所有1900-1920MHz频段(也就是小灵通的频段)无线接入系统应在2011年底前完成清频退网工作,以确保不对1880-1900MHz频段TD-SCDMA系统产生有害干扰。

这意味着,小灵通必须要在2011年内彻底退网。

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坎坷退网路虽说有政策要求,但是实际上小灵通的退网之路非常坎坷。当时有小灵通业务的,除了中国电信之外,还有中国联通(南电信北网通,2008年,网通并入联通)。两家运营商一开始以为退网会比较容易,后来才发现,退网难度堪比拆迁。为什么呢?从用户方面来说,抛开资费便宜的因素(运营商会提供补贴),转网往往需要去营业厅办理手续,换号也非常麻烦。这对很多用户来说,是很不情愿的事情。不少小灵通用户曾将中国联通和中国电信告上法庭,要求继续提供小灵通服务,并且保证服务质量,这对运营商形成了舆论压力。而对运营商来说,监管部门对他们实行严格的投诉率考核机制,致使运营商无法强制小灵通用户转网。所以,2011年没有按时完成小灵通的彻底退网。又拖了3年,到了2014年10月1日,所有小灵通基站才最终被关闭,小灵通业务彻底消失。

最后的话从1998年上线,到2006年巅峰,再到2014年退网,小灵通在中国一共存活了16年。它的好日子来得快,结束得也快,就像过山车一样。它的命运,在一开始就被注定了,是一个用于短暂过渡的产品。总的来说,小灵通完成了它的历史使命。

电信利用它,积累了移动通信的运营经验,培养了很多的早期移动通信用户,也因此避免了和移动差距的进一步扩大。虽然投资不菲,但是值得。相反,设备商这边的UT斯达康,表现就很让人失望了。其实一开始的时候,UT斯达康和吴鹰就很清楚,小灵通并非长久之计。但是,他们还是高估了小灵通的生命周期,行动迟钝,错过了最合适的转型时机。

而且,UT斯达康的转型战略也非常失败。虽然它曾尝试在3G、IPTV等业务上进行投入,但是整体战略急速冒进、杂乱无章,没有形成竞争力。面对爱立信、华为等传统电信领域的巨头,机会转瞬即逝,哪能容你犹豫不决。

大胡子吴鹰最后的结局也是令人唏嘘。走出光环的他,经历UT斯达康内部激烈的分歧和斗争之后,黯然离开,从此消失在公众的视野之中。

原文来源:鲜枣课堂 作者:鲜枣课堂
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